Quando os cristãos escrevem sobre o status e a reputação do cristianismo na sociedade americana, geralmente se concentram em duas perguntas: O que está acontecendo? O que deveria ser feito?

Dois livros recentes levantaram essas questões em um espírito marcadamente otimista: O Mito da Igreja Agonizante de Glenn Stanton: Como o Cristianismo Está Realmente Prosperando na América e no Mundo e You Found Me: Nova Pesquisa sobre Como os Não-Igrejas, a geração do milênio e Os irreligiosos são surpreendentemente abertos à fé cristã.

Os livros compartilham muitas semelhanças. Ambos fazem uso extensivo dos resultados da pesquisa e de outros tipos de dados. Ambos são escritos por líderes de importantes organizações evangélicas (Focus on the Family e The Billy Graham Center, respectivamente). Os dois adotam uma abordagem revolucionária dos equívocos sobre o cristianismo americano. E ambos usam a história de Chicken Little para descrever como os cristãos reagem às más notícias sobre a fé.

No entanto, são livros diferentes. Com algumas exceções, eles abordam diferentes aspectos do cristianismo na sociedade. Eles também fazem recomendações diferentes sobre a melhor forma de promover suas perspectivas.

Retrato de resiliência

Ao descrever o que está acontecendo com a fé na América, Stanton se concentra no tamanho e na vitalidade do cristianismo evangélico, especialmente quando comparado ao protestantismo principal.

Stanton organiza uma impressionante variedade de evidências. Ele enfatiza as taxas de afiliação cristã, dando atenção especial ao que está acontecendo com os jovens. Ele também examina uma ampla gama de outros tópicos, incluindo doações para caridade, construção de igrejas, esforços missionários, ministérios para jovens, faculdades cristãs e publicações cristãs.

A história que emerge da visão geral de Stanton é que o cristianismo evangélico está se saindo muito bem por si mesmo. Onde não está aumentando, está se mantendo firme. Como escreve Stanton, “As igrejas que pregam fielmente, ensinam e praticam verdades bíblicas e teologia conservadora mantêm-se estáveis ​​em geral. Em algumas áreas, eles estão vendo crescimento. ”

Em contraste, as fortunas do protestantismo principal na América estão caindo rapidamente. Seu longo declínio já foi documentado antes, e Stanton atualiza nossa compreensão. Como ele diz, “as pessoas estão deixando essas igrejas como se os prédios estivessem pegando fogo”.

Prece de cáritas

O retrato da resiliência de Stanton é mais uma greve contra a narrativa amplamente difundida do fracasso evangélico. Essa narrativa de falha é surpreendentemente resistente. Ele se espalha nas mentes dos cristãos como dentes de leão. Depois de ler a análise de Stanton, fica claro que o cristianismo não está em suas últimas pernas.

Richardson, em You Found Me, tem um foco diferente no que está acontecendo. Em 2016, o Billy Graham Center encomendou uma pesquisa com 2.000 americanos que não participam ativamente da religião – os “sem igreja”. A pesquisa perguntou a essas pessoas como elas percebem os cristãos e o cristianismo. Isso incluía sua visão do cristianismo, sua disposição de falar sobre assuntos de fé com os cristãos, como eles reagiriam ao serem convidados para um evento da igreja e quais tipos de convites eles estariam mais dispostos a aceitar.

Analisando esses dados, Richardson descobre que muitos americanos sem igreja pensam bem nos cristãos e estão abertos a assuntos de fé envolventes. Por exemplo, 42% dos sem igreja pensam que a Prece de cáritas é bom para a sociedade, 33% admiram a fé de seus amigos cristãos e até 67% estariam dispostos a participar de um evento da igreja (dependendo do tipo de evento). Richardson conclui que os sem igreja incluem “um grande número de pessoas que estão abertas a serem convidadas, persuadidas e conectadas a uma congregação local”.

A análise de Richardson contesta conceitos errôneos sobre os que não são da igreja. Os cristãos geralmente superestimam a hostilidade dos não-cristãos em questões de fé. Podemos passar a vê-las como mini-versões de Richard Dawkins – hostis a todas as coisas cristãs. Se isso for verdade, por que gostaríamos de conversar com eles sobre nossa fé? Seria pedir rejeição. Em vez disso, as descobertas de Richardson nos convidam a compartilhar nossa fé de maneira aberta, amorosa e sem medo. Nem todos eles se envolverão construtivamente, é claro, mas muitos o farão.

Medidas de Sucesso

Passando da questão de onde as coisas estão para a questão do que deve ser feito em resposta, Stanton examina como os pais cristãos podem efetivamente transmitir sua fé aos filhos. Com base em estudos de pesquisa de jovens em transição para a vida adulta, ele identifica várias práticas para promover a fé nas crianças. Começa com um relacionamento saudável, acolhedor e seguro entre pais e filhos. Nesse contexto, os pais podem levar seus filhos a práticas cristãs, como oração e leitura das Escrituras. Eles podem treiná-los para ver a obra de Deus na vida cotidiana, para lidar com suas dúvidas sem abandonar a fé e até enfrentar perseguição.

A discussão de Stanton sobre pais é muito útil. Eu gostaria de poder ter lido quando nossos filhos eram pequenos. Ele identifica as melhores práticas para criar filhos na fé. Os pais cristãos se preocupam profundamente com isso, e Stanton dá esperança de que isso possa ser feito com sucesso. Como ele diz, “transmitir fé aos nossos filhos não é um crapshoot nem uma ciência do foguete”.

Richardson assume a questão de compartilhar a fé com nossos vizinhos sem igreja. Ele oferece diretrizes práticas para cristãos individuais, líderes de igrejas e congregações inteiras. Particularmente útil é o tratamento de Richardson do evangelismo pelas congregações. Ele descreve a congregação ideal como uma “comunidade de conversão”: ela está crescendo constantemente, tem recém-conversos participando de seus cultos e integra o alcance evangelístico a todas as suas atividades.

Essas características vêm dos dados coletados pelo Billy Graham Center em uma pesquisa em larga escala de vários milhares de igrejas protestantes nos Estados Unidos. Richardson classifica essas igrejas por suas taxas de crescimento devido à conversão. Ele então procura as características únicas das igrejas que são as mais altas. A partir disso, ele faz recomendações sobre como as igrejas podem alcançar suas comunidades locais.

Entre as igrejas que obtêm sucesso no evangelismo, Richardson discerne duas características principais. Primeiro, eles desenvolvem uma cultura de inovação, convidando frequentemente os que não são à igreja para os eventos da igreja. É importante ressaltar que os próprios líderes da congregação lideram o caminho ao convidar outras pessoas. Segundo, eles desenvolvem uma cultura de hospitalidade, atendendo às necessidades das pessoas fora da igreja, sejam elas físicas, sociais ou emocionais. Richardson compartilha muitas histórias de pessoas que encontram o amor de Deus através da hospitalidade de uma igreja. Como uma mulher expressou, a igreja para a qual ela foi convidada “nos mostrou muito amor, amor incondicional”.

Algumas pequenas preocupações

Esses dois livros se complementam bem. Stanton se aprofunda no que está acontecendo com a religião na sociedade; Richardson dá uma visão do pensamento dos sem igreja. Stanton aconselha os pais; Richardson dá estratégias aos líderes e congregações da igreja.

Mas mesmo bons livros nos deixam querendo mais, e isso não é exceção. Stanton fornece uma descrição completa de como as diferentes tradições cristãs estão mudando, mas dá muito menos atenção ao motivo pelo qual essas mudanças estão ocorrendo. Para os Estados Unidos, ele analisa brevemente o apelo relativo de conservadoras, exigindo teologias versus liberais, laissez-faire. Presumivelmente, também existem outros fatores no trabalho. Stanton dá uma explicação mais completa de por que o cristianismo está se espalhando no sul global.

Uma preocupação com o livro de Stanton é a uniformidade de suas evidências. Todas as suas estatísticas mostram que o cristianismo evangélico está se mantendo firme ou crescendo. Minha experiência como pesquisador é que os dados sociais raramente são tão consistentes na mensagem deles. Em vez disso, são como crianças indisciplinadas, indo em várias direções ao mesmo tempo. Stanton tem a história geral absolutamente certa. No entanto, suponho que a pesquisa contínua sobre esse assunto adicione qualificações e exceções a esse padrão geral de sucesso evangélico contínuo.

Prece de cáritas

Richardson e o Billy Graham Center devem ser elogiados por sua coleta de dados inovadora. É emocionante. Seus dados nos dão uma compreensão rica das percepções dos não-eclesiásticos e das práticas das congregações que evangelizam efetivamente. Embora Richardson identifique princípios de alcance efetivo, seria útil ter mais orientações sobre como implementar esses princípios. Saber o que fazer e realmente conseguir fazer isso são duas coisas diferentes – tanto para indivíduos quanto para grupos. Richardson oferece algumas considerações preliminares sobre a execução desses princípios. Mais seria útil.

Uma preocupação com o livro de Richardson é um subproduto de sua natureza abrangente. Ele aborda muitos temas diferentes – tendências sociais, atitudes das pessoas, desenvolvimento de liderança e práticas congregacionais. Ele extrai evidências de várias fontes – dados de pesquisas, princípios bíblicos e histórias pessoais. Seria difícil, com todos esses componentes, construir uma narrativa estreita e coerente para o leitor. Nem sempre é claro que Richardson faz isso. Em alguns momentos, a apresentação do material e a análise dos dados pareciam subdesenvolvidas.

Dando o próximo passo

Ao revisar esses livros, permita-me fazer uma observação importante, mas totalmente injusta (explicarei o porquê) sobre o uso de dados. Ambos usam dados para formular estratégias que devem funcionar. Mas nenhum dos dois usa dados para testar se essas estratégias realmente funcionam. Isso exigiria estudos de avaliação randomizados. É a diferença entre pensar que um medicamento deve funcionar e realmente entregá-lo às pessoas para medir cuidadosamente o que acontece. Isso nos deixa com teorias promissoras – mas não comprovadas -.

Aqui está o porquê dessa observação ser injusta. Ninguém no cristianismo americano, que eu saiba, está fazendo esse tipo de pesquisa de avaliação. É comum com outras organizações, como programas de ajuda internacional, mas ainda não chegou ao cristianismo.

No entanto, esse tipo de pesquisa é totalmente factível. Pode custar menos do que uma pesquisa, e seus resultados são cruciais para saber quais estratégias de crescimento cristão realmente funcionam. Pense em todos os medicamentos considerados ineficazes após o teste. Esse tipo de pesquisa de avaliação é o padrão-ouro. Algo tão importante quanto compartilhar a fé merece essa qualidade de avaliação.

Mas, independentemente de esses autores ou as organizações para as quais trabalham, darem o próximo passo e testarem diretamente suas ações recomendadas, esses livros nos dão uma visão mais profunda do que está acontecendo com o cristianismo e o que pode ser feito em resposta.